Diseñando la Mina del Futuro

Como todo aquel que sigue el desarrollo de la tecnología minera sabe, el progreso es invariablemente un esfuerzo de equipo; compañías mineras, fabricantes de equipos e institutos de investigación trabajando juntos para crear soluciones apropiadas para situaciones específicas. Tómese, como ejemplo, el creciente grado de automatización que se está introduciendo ahora en el transporte en las minas, no sólo las subterráneas sino también las de superficie. Claramente, los desafíos son diferentes, ya que los LHDs autónomos y los camiones que trabajan bajo tierra tienen un espacio estrechamente limitado en el cual operar pero pueden ser controlados más directamente. En una mina a rajo abierto, por el contrario, los camiones son de mayor magnitud, se mueven más rápido, y pueden hacer mucho más daño si las cosas van mal, así que los creadores de sistemas que están trabajando en tecnologías de automatización en superficie tienen un conjunto completamente distinto de problemas para afrontar mientras se benefician de tener que hacer frente a menores limitaciones espaciales para sus soluciones.

Durante el 2010, la VDMA contribuyó positivamente en la organización de los primeros dos en una serie de conferencias con varios participantes, dirigidas a tener una mejor idea de lo que necesitará la mina del futuro en términos de tecnología, y lo que se necesita en cuanto a recursos para poder llegar a obtenerla. La primera de las reuniones se realizó en el departamento de minería en RWTH Aachen a principios de este año, dando a la industria y a la academia la oportunidad de discutir actuales proyectos de investigación, y hacia adonde deben apuntar la investigación futura.

La reunión incluyó presentaciones de investigadores que actualmente trabajan en las universidades de Aachen, Clausthal, Freiberg y Hanover en una serie de proyectos enfocados en la minería, como también uno de RWE Power sobre la perspectiva de esa compañía de sus futuras necesidades mineras. Temas claves, dijo el orador, son la reducción de los costos de mantención, la reducción en el consumo de energía en sistemas de transporte tales como transportadores de correa, y mejorar la disponibilidad de los equipos.

La segunda conferencia de la serie, realizada en la Universidad Técnica de Clausthal en Noviembre, reunió a cerca de 100 delegados para explorar cómo los fabricantes de equipos mineros pueden satisfacer las futuras demandas y requerimientos de sus clientes, y cómo las universidades pueden contribuir. La ponencia principal, a cargo del Profesor Hossein Tudeshki, de Clausthal, marcó la pauta para el día, usando la siempre creciente demanda mundial por cobre como un ejemplo. Pronosticando que la demanda aumentará de los actuales 17 Mt/año a más de 30 Mt/año para el 2050, el Profesor Tudeshki enfatizó las inmensas oportunidades que esperan a los fabricantes de equipos por el aumento mundial en el consumo de materias primas. “Motivación para la innovación” es lo que se necesita para vencer los desafíos futuros en forma exitosa, dijo.

Como punto de partida, los conferencistas se centraron en el punto en que los subsidios estatales para la minería de carbón en Alemania están programados para finalizar en el 2018, pero la discusión cambió rápidamente para analizar las muchas buenas razones de por qué no se debiera permitir que la minería en Alemania desaparezca, ya que es la base para gran parte de la tecnología innovadora. La creciente demanda por commodities en todo el mundo también crea demanda por soluciones inteligentes para producción de materias primas; esto incluye minería en el fondo del mar y nuevas tecnologías de procesamiento, como también lograr mayores eficiencias y reducir las emisiones de gas de efecto invernadero.

Después de esto, presentaciones hechas por compañías mineras y debates durante algunos talleres que tuvieron lugar durante la reunión sugirieron varias formas sobre cómo los equipos mineros podían ser mejorados, optimizados y preparados para futuros desafíos. También flotaron ideas en cuanto a cómo fabricantes y universidades, trabajando juntos, podían encontrar nuevas soluciones para la minería del futuro.

Una estrategia, por ejemplo, sería formar ‘depósitos de ideas’ (think tanks) o intensificar educación técnica básica – que ya se enseña en las escuelas. Un amplio debate tuvo lugar sobre temas técnicos, donde una metodología es apuntar a más automatización y componentes estandarizados. Otros querían mejorar la confiabilidad del producto o identificar capacidades centrales estratégicas que puedan formar la base para una marca ‘diseñada en Alemania’. Otro grupo recomendaba el uso de tecnología avanzada de comunicación, buses de campo, para comunicación máquina-a-máquina (m2m).

Además del debate sobre aspectos técnicos, algunos delegados dicen que Alemania debe ser el principal proveedor de equipos mineros en países en vías de desarrollo. Esto significa que los fabricantes Alemanes tienen que ser capaces de ofrecer tecnología eficiente en el consumo de energía y en ahorro de costos que sea pertinente a las necesidades de cada situación específica de cada cliente.

Casi más importante que los resultados del taller fue la experiencia que los delegados ganaron al tomar parte en los talleres. Como la entidad organizadora, la VDMA trajo a un instructor que se especializa en técnicas innovadoras de formas de pensar. La forma como el instructor guió a los participantes durante la conferencia a veces fue sorprendente, pero siempre creativa, y a consecuencia de ello muchos delegados dijeron que habían tenido un día desafiante pero provechoso.

Una tercera conferencia patrocinada por la VDMA está programada para mediados de Julio del 2011 en la Universidad Técnica Freiberg. Mientras tanto, ya se hacen gestiones para mantener a lo menos una mina subterránea de carbón en Alemania cuando los subsidios finalicen, con el propósito de hacer que esté disponible como terreno de prueba para los fabricantes del país mientras estos continúan desarrollando nuevos equipos innovadores para la minería del Siglo XXI

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