La próxima gran mina de cobre capta la atención de Chile

Pronto, la mina Sierra Gorda comenzará su plena producción y requerirá más de 250.000 m3/d de agua.
Pronto, la mina Sierra Gorda comenzará su plena producción y requerirá más de 250.000 m3/d de agua.

Todos los ojos del rubro minero del cobre Chileno están puestos en el proyecto Sierra Gorda, una sociedad mixta entre KGHM International (55%) y Sumitomo Metal Mining (45%). Ubicado cerca de Sierra Gorda, Chile (a unos 150 km. de Antofagasta y a casi 60 km. de Calama, a una altitud de 1.626 m sobre el nivel del mar), el depósito originalmente fue descubierto y explotado por Quadra FNX, que fue adquirida por KGHM en el mes de Marzo del 2012. El yacimiento consta de un inmenso depósito pórfido de sulfuros de cobre y molibdeno con una ley de cobre del 0,39%. Se espera que el depósito de 1,3 billones de toneladas métricas (tm) contengan 5 millones de tm de cobre, 300.000 tm de molibdeno, y 83 tm de oro.

Actualmente, KGHM está realizado labores de pre-stripping para una mina a rajo abierto que producirá 220.000 tm/año de cobre, 11.000 tm/año de molibdeno, y 2 tm/año de oro durante el transcurso de la vida útil de 20 años de la mina. El mineral será procesado por métodos de flotación convencional, produciendo un concentrado que incluya cobre y molibdeno, que será embarcado a Sumitomo en Japan a través del Puerto de Antofagasta.

Se han invertido más de US$2,9 billones en el proyecto Sierra Gorda. La inversión incluye equipos para la extracción y equipos de planta, la construcción de un campamento, y la construcción de la infraestructura y la planta, y otros proyectos relacionados. El gasto de capital inicial total se proyectó en aproximadamente US$3,9 billones.

El desarrollo del proyecto va según calendario, para comenzar a producir a mediados del 2014.El pre-stripping comenzó durante Marzo del 2012 y se había extraído un total de 124,1 millones de tm de material estéril para Septiembre del 2013, representando aproximadamente un 63% de la cantidad requerida antes de la puesta en servicio. La construcción con acero y hormigón ya está muy avanzada y una total de 29 camiones de extracción, cuatro palas, siete perforadoras y equipos de apoyo fueron entregados al personal de operaciones de la mina durante el tercer trimestre del 2013. Un acueducto que suministrará agua par ael proyecto continúa programado.

Al igual que para todas las faenas mineras cupríferas de hoy en día, las presiones por costos son una verdadera preocupación. Los socios de esta empresa mixta están en busca de oportunidades para reducir sus costos donde sea posible. A manera de ejemplo, la sociedad adoptó un programa de leasing para sus equipos mineros. Estos arrendamientos se contabilizan como arrendamiento financieros con una plazo de 84 meses que producen una tasa de interés de LIBOR 90-días más un margen.

La primera etapa contempla la construcción de la mina, su infraestructura y el estudio de una planta concentradora con una capacidad de 110.000 tm/d de mineral. La segunda etapa incluirá un aumento en la capacidad de la concentradora de hasta 190.000 tm/d. Se espera que durante la Fase I, la mina produzca 120.000 tm/año de cobre, que serán aumentadas a 237.000 tm/año de cobre en la Fase II. Los costos de producción de cobre se estiman en US$1,15/lb.

Energía para el Proyecto
ABB proporcionará equipos eléctricos en contenedores, conocidos como E-houses, para garantizar la distribución confiable de energía para las bombas de agua de mar, la planta de molibdeno y para el proceso de tratamiento de relaves en el proyecto Sierra Gorda. Con una vida útil promedio de 30 años, las E-houses pueden ser configuradas para soportar un clima extremo y condiciones medioambientales tales como variaciones de temperatura, humedad, tormentas y estallido de bombas con varios niveles de clasificación de resistencia al fuego. La E-house con el tamaño de un contenedor permite un fácil transporte, instalación y puesta en servicio.

“La amplia experiencia en la industria minera de ABB, y su muy buen desempeño y entrega dentro de los plazos de equipos anteriores, fueron factores fundamentales para haberlos escogido como socios,” dijo Joseph Tis, Vice Presidente de Desarrollo de Sierra Gorda SCM.

El alcance del suministro incluye siete E-houses totalmente integradas puestas en contenedores, equipadas con interruptores de media tensión (MV), cargadores de baterías, accionamientos de baja (LV), y centros de control de motor, suministro de energía ininterrumpido, paneles de instrumentación, un sistema de control distribuido, sistemas de accionamiento MV, accionamientos LV y ABACUS (banco de filtros de alta tensión en contenedor).

Todos los equipos se prueban en las E-houses y se prueban completamente antes de ser enviados a la faena. Esto permite que las labores de armado se ejecuten en una ambiente fábrica limpio, independiente de las condiciones climatológicas y de la actividad en la faena. El alto nivel de pre-fabricación también implica que los tiempos para instalación se reducen significativamente.

“Gracias a la fuerte presencia local de ABB, Sierra Gorda SCM se puede beneficiar de un completo soporte a lo largo del ciclo de vida de la planta,” dijo Giuseppe di Marco, Jefe del Grupo Industrial Global para la Minería de ABB.

Los pedidos siguen entregas anteriores de 21 E-houses, tres sistemas de accionamientos de molinos sin engranaje como también equipos de infraestructura de energía y automatización asociados para la principal planta concentradora de Sierra Gorda. Los contratos se hicieron en Diciembre del 2012 y Abril y Julio del 2013. Las primeras entregas empezaron en Agosto del 2013 y finalizaron en Enero del 2014.

Un Acueducto de Agua de Mar para Sierra Gorda

Una de dos estaciones terrestres con una capacidad total de 1.500 l/s.
Una de dos estaciones terrestres con una capacidad total de 1.500 l/s.
KGHM hace poco confirmó que la construcción del Acueducto de Agua de Mar sigue de acuerdo a lo programado por la compañía. Sierra Gorda operará utilizando agua de mar, captada de los sistemas de enfriamiento de una central termoeléctrica ubicada en la costa de Mejillones. En vez de descargarse al mar, el agua se transportará hasta la mina y planta de Sierra Gorda, a través de la tubería de 142,6 kilómetros pasando sobre la pampa costera y cerros para llegar a la mina. Aparte de la tubería misma, su infraestructura clave incluye una estación costera y dos estaciones de bombeo tierra adentro, con un total de 24 bombas y un caudal  de bombeo de 1.500 litros por segundo. Además, se proporcionaron instalaciones portuarias y cable de fibra óptica a lo largo de la tubería.

“Nuestro proyecto está ubicado en un desierto, con condiciones extremadamente secas y escasas reservas de agua. Es por eso que nuestra primera prioridad era asegurar un suministro de agua y eliminar el riesgo de agotar este recurso en la región. Se realizó una innovación importante de diseño al incorporar el uso de agua de mar en el proyecto a través de una tubería,” afirmó Jaroslaw Romanowski, Vicepresidente Ejecutivo y CFO de KGHM.

Las pruebas hidráulicas del acuerducto, las cuales fueron críticas para la puesta en  servicio del proyecto, se realizaron desde el 14 de diciembre del 2013 y se completaron exitosamente el 28 de febrero del 2014. Se iniciará el bombeo de agua de mar hasta una piscina de acumulación, con una capacidad de 750.000 metros cúbicos en marzo del 2014.

“Estamos muy orgullosos que el acueducto haya sido terminado en el plazo previsto, con todas las pruebas hidráulicas y de presión para la tubería y estaciones de bombeo. Este éxito definitivamente es uno de los hitos claves hacia la puesta en marcha del proyecto Sierra Gorda, la cual está planificada para Junio del 2014”, afirmó Maciej Ściążko, Gerente General de Sierra Gorda SCM. “Todo el desarrollo del proyecto, desde la exploración hasta la producción inicial, tomó 10 años, lo cual es considerablemente menor a lo que normalmente toma un proyecto de esta envergadura.”

Una vez que se inicie la producción, la mina Sierra Gorda utilizará 251.808 metros cúbicos de agua al día. Al año, esto significa una capacidad de 92 millones de metros cúbicos. Dado que se está planificando aumentar el procesamiento de mineral desde las 110.000 toneladas por día iniciales hasta 190.000 toneladas por día, lo cual resultaría en una producción anual promedio de cobre de unas 220.000 toneladas sobre una vida útil de 20 años, la cantidad de agua utilizada diariamente en la mina aumentará a 442.000 metros cúbicos al día.

Un revestimiento para el embalse evita la filtración.
Un revestimiento para el embalse evita la filtración.

Con este volumen de agua, el proyecto Sierra Gorda ha sido diseñado para que no descargue efluente al medio ambiente, asegurando que no se afecta el agua subterránea. Se han instalado pozos para monitorear los niveles y calidad del agua y permitir detectar fugas inmediatamente y recolectarlas. Además, durante la construcción de la tubería, se tomaron todas las precauciones para proteger las áreas de nidificación de especies de fauna altamente móviles, especialmente del gaviotín chico (Sterna lorata) y gaviota gris (Larus modestus).

El proyecto también reporta un excelente desempeño en salud y seguridad comparado con los estándares de la industria. La tasa total de incidente registrables (total recordable inciden trate—TRIR) del 2013 para los empleados y contratistas de Sierra Gorda fue 0,18, el cual es un nivel “Mejor en la Industria.” Este exito se debe a  los valores fundamentales de KGHM—Cero Daño, Éxito a Través del Trabajo en Equipo, Orientados a los Resultados y un liderazgo valiente—así como una fuerte cultura de equipo entre los empleados y contratistas, son parte importante de este éxito. Este record también ha recibido reconocimientos de varias instituciones independientes, incluyendo la Inspección del Trabajo y Servicio Nacional de Geología y Minería de Chile (SERNAGEOMIN).

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